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Walras et l’intervention publique

Marché du travail et législation sociale dans la pensée de Léon Walras

Labour Market and Social Legislation in Walras’ Thought
Jean-Pierre Potier
p. 437-458

Résumés

Les questions du marché du travail, des conflits sociaux, de la législation sociale ont profondément préoccupé Léon Walras durant toute sa carrière. Il a mené à ce sujet des controverses nourries avec les économistes et avec les socialistes de son temps et il a fait évoluer notablement son point de vue au fil du temps. Cet article examine le point de vue de Walras sur le fonctionnement du marché du travail, le rôle souhaitable de l’État pour mieux l’organiser et ses idées relatives à la législation ouvrière et aux assurances sociales.

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Texte intégral

« La grève c’est la bicyclette renversée et le cycliste au fond du fossé »
(Walras, « Masse et rareté », 1908, 631)

  • 1 Dans tout l’article, les références commençant directement par une date non précédée d’un nom d’aut (...)

1À la fin de sa vie, dans le discours prononcé à l’occasion de son Jubilée cinquantenaire d’économiste à l’université de Lausanne, Léon Walras remarque1 :

Il est certain, d’abord, que la détermination du salaire au moyen de grèves et de lock-outs, c’est-à-dire, en définitive, par échange de coups de pierre, contre coups de fusil, est un procédé sauvage. Mais il l’est également que, pour substituer à ce procédé celui de la fixation des prix des divers travaux par le mécanisme de l’enchère et du rabais, l’économie politique pure mathématique serait absolument nécessaire. (1909, 510)

2Pour l’auteur, ici comme dans d’autres domaines, les préconisations en économie politique appliquée doivent s’appuyer sur les résultats théoriques de l’économie politique pure.

  • 2 Nous avons édité le Cours d’économie politique appliquée en 1996, dans les Cours, vol. XII des Œuvr (...)

3La question du fonctionnement du marché du travail et plus généralement la « question sociale » préoccupent profondément Walras durant toute sa carrière, le conduisant à des controverses nourries avec les libéraux et avec les socialistes de son temps. Walras a l’occasion de s’exprimer à plusieurs reprises sur le marché du travail, sur les conflits sociaux et sur la législation sociale. En effet, il aborde le problème de la détermination des salaires et des grèves dès ses premiers travaux (1859-1860), puis dans les articles parus dans le journal de la coopération Le Travail (1866-1868). Il réexamine ensuite le sujet dans le Cours d’économie politique appliquée professé à l’université de Lausanne (dont la rédaction s’étale de 1871 à 1881, avec une accélération entre 1879 et 1881), dans les parties consacrées à l’industrie, à l’association et à l’assurance2. Plus tard, Léon Walras revient sur ces questions, en particulier dans l’article « L’économique appliquée et la défense des salaires », publié dans la Revue d’économie politique en décembre 1897 et repris dans les Études d’économie politique appliquée (1898).

  • 3 Citons parmi les références anciennes, M. Boson (1951) et (1953) et parmi les références plus récen (...)

4Toutes ces questions sont peu discutées dans la littérature secondaire existante jusqu’aujourd’hui3. Dans cette étude, nous retracerons l’évolution des idées de Léon Walras sur le marché du travail, sur les grèves, les coalitions ouvrières et sur le rôle de l’État pour organiser ce marché. Nous examinerons aussi ses idées sur la législation ouvrière et les assurances sociales. Enfin, nous présenterons son point de vue sur les moyens utiles pour maintenir et améliorer le revenu des travailleurs.

1. Le marché du travail est-il spontanément organisé ?

5Dans son premier texte d’économiste, l’« Introduction à l’étude de la question sociale » (1859), Léon Walras adopte un ton optimiste « à la Bastiat » dans une polémique au sujet de la libre concurrence et du marché du travail qui serait spontanément organisé. Selon lui, « [i]l ne suffit pas, par le fait, d’empêcher toute intervention de l’autorité politique en matière d’économie ; il convient aussi de soustraire la production à toute espèce d’action administrative, ou plutôt il est parfaitement superflu de l’y soumettre. [...] ici en effet l’intérêt privé concourt naturellement et de lui-même à la satisfaction de l’intérêt général » (1859, 117). Ainsi, toute forme de réglementation perturberait l’harmonie spontanée issue du principe absolu de la liberté du travail et de l’échange, ou du « laissez faire, laissez passer ». La « fatalité providentielle des lois naturelles » assurerait sans faille une production de richesse à la fois abondante et bien proportionnée. Par conséquent, le principe de la libre concurrence peut être défendu avec succès contre les attaques des « socialistes empiriques », tels que Louis Blanc et Pierre-Joseph Proudhon, qui proposent des réformes sans les étayer par de sérieuses considérations théoriques. Dans ce texte de 1859, un dialogue imaginaire s’engage même entre Louis Blanc et le jeune Léon Walras.

  • 4 L. Walras utilise la 9e édition de l’ouvrage, parue en 1850.

6Quand Louis Blanc, dans son Organisation du travail (1re édition, 1839)4, s’interroge : « La concurrence est-elle un moyen d’assurer du travail au pauvre ? », Walras lui répond dans l’« Introduction à l’étude de la question sociale » avec un certain cynisme: « […] au point de vue d’une société idéale, le mot de pauvre n’a point de sens économique : car un homme, dans une pareille société, est toujours riche au moins de ses facultés personnelles, lesquelles constituent un capital dont le travail est le revenu. Il n’y a de pauvres que les malades, les infirmes, les paresseux ; et tous ces gens sont sous la juridiction de la charité, en dehors du droit économique. La société n’a pas à leur assurer du travail plus particulièrement qu’à personne. La question véritable est donc celle-ci : – La concurrence est-elle un moyen d’empêcher le travailleur de jouir intégralement du revenu de ses facultés ? » (1859, 118-119)

7Dans son livre, Louis Blanc fait aussi remarquer : « Qu’est-ce que la concurrence relativement aux travailleurs ? C’est le travail mis en enchères. » Ici, la réponse de Walras a le mérite de la franchise : « Évidemment ! C’est-à-dire que c’est l’assimilation du travail, revenu d’un capital, aux autres revenus des autres capitaux. La concurrence […] c’est l’uniformité régulière dans la fixation du salaire, du fermage, du profit. » (1859, 119)

8Mais, Louis Blanc se lançait alors dans la description suivante :

Un entrepreneur a besoin d’un ouvrier : trois se présentent. – Combien pour votre travail ? –Trois francs : j’ai une femme et des enfants. – Bien. Et vous ? – Deux francs et demi : je n’ai pas d’enfants, mais j’ai une femme. –À merveille. Et vous ? – Deux francs me suffiront : je suis seul. – À vous donc la préférence. C’en est fait : le marché est conclu. Que deviendront les deux prolétaires exclus ? Ils se laisseront mourir de faim, il faut l’espérer. Mais s’ils allaient se faire voleurs ? Ne craignez rien, nous avons des gendarmes. Et assassins ? Nous avons le bourreau. Quant au plus heureux des trois, son triomphe n’est que provisoire. Vienne un quatrième travailleur, assez robuste pour jeûner de deux jours l’un, la pente du rabais sera descendue jusqu’au bout : nouveau paria, nouvelle recrue pour le bagne, peut-être ! (Blanc, 1839)

9Léon Walras est lassé par ce langage qu’il juge purement passionnel et il prétend aborder froidement et scientifiquement le problème : la concurrence pousse l’entrepreneur à diminuer les salaires, mais lui permet-elle de les abaisser indéfiniment ?

Voilà la question. Or si la passion superficielle tranche le problème affirmativement, le raisonnement approfondi le résout par la négative. La science impartiale constate une tendance des ouvriers à élever les salaires, tendance favorisée par la concurrence des entrepreneurs, et capable de balancer la première et de maintenir le taux des salaires à l’équilibre normal de leur valeur naturelle. (1859, 119-120)

10En résumé, selon Walras,

[c]’est la concurrence des ouvriers qui soutient les entrepreneurs ; c’est la concurrence des entrepreneurs qui protège les ouvriers. La concurrence fait l’équilibre. Et pour troubler cet équilibre dans le sens accusé par M. Louis Blanc, que faudrait-il ? Une coalition d’entrepreneurs que la loi peut réprimer ou qu’elle peut rendre inoffensive en ne défendant pas les coalitions d’ouvriers. (1859, 120-121)

  • 5 Notons qu’il s’aligne sur les positions défendues dans les « Notes sur Proudhon » que son père, Aug (...)

11Et dans son premier ouvrage, L’Économie politique et la Justice, notre auteur utilise la même argumentation contre les idées de P.-J. Proudhon (1860, 185-186)5. Le marché du travail serait donc parfaitement organisé ! Dans les propos du jeune Léon Walras, on ne trouve pas les réserves exprimées par Adam Smith, et renouvelées plus tard par Jean-Baptiste Say quoique sous une forme atténuée, sur l’asymétrie du marché du travail au détriment des travailleurs.

12Toutefois, dans les écrits rédigés durant sa période coopérativiste (1866-1868), Walras modifie son analyse et se sert déjà de la distinction entre le fonctionnement « normal » et le fonctionnement « anormal » du marché du travail. Ses idées évoluent encore après son installation à Lausanne en 1870, en particulier sur la question de l’organisation de ce marché. Cependant, il affirmera toujours que les socialistes, quelles que soient leurs orientations, se trompent lourdement lorsqu’ils situent la « question sociale » dans le rapport entre le travail et le capital.

2. Fonctionnement normal et dysfonctionnements du marché du travail : la question des grèves et des coalitions ouvrières

13Rappelons tout d’abord qu’aussi bien dans ses écrits de jeunesse que dans les Éléments d’économie politique pure (1re édition, 1874-77 ; 4e édit., 1900), Léon Walras reprend et affine l’analyse de son père au sujet de la distinction entre les capitaux, les « services » et leur prix sur le marché. En économie pure, le rôle des entrepreneurs, qui ne disposent ni de capitaux ni de services, consiste en principe dans la location des terres, du capital proprement dit et des facultés personnelles, c’est-à-dire dans l’achat sur les marchés des trois services producteurs (rente, profit, travail) et leur réunion dans les différentes activités économiques. Dans la « théorie de la production », à la 18e leçon des Éléments (1988, 281-282), Walras envisage le marché des produits et le marché des services producteurs (rente, profit et travail) en interconnexion et il énonce les conditions d’équilibre : outre l’égalité entre l’offre et la demande effective des services producteurs et des produits et la fixation de leurs prix, il est nécessaire d’obtenir l’égalité entre le prix de vente des produits et le prix de revient en services producteurs. La conclusion de l’auteur est bien connue : à l’état d’équilibre de la production, les entrepreneurs ne faisant ni bénéfice, ni perte, il serait possible d’en faire abstraction et de considérer non seulement les services producteurs s’échangeant contre les produits, mais aussi les services producteurs comme s’échangeant entre eux (1988, 284).

14La libre concurrence désignant chez Walras un comportement spécifique (et non une structure de marché), dans le cas du service du travail comme dans celui de n’importe quel service producteur, si à un prix donné la demande effective est supérieure à l’offre effective, les entrepreneurs iront à l’enchère et la hausse du prix du service du travail se produira ; inversement, si, à un prix donné, l’offre effective est supérieure à la demande effective, les travailleurs iront au rabais et la baisse du prix du service du travail se manifestera. Mais, comme nous le rappellerons plus loin, selon Walras, tout travailleur dispose d’un droit absolu, non pas à un emploi (« le droit au travail »), mais à l’intégralité du service des facultés personnelles et à son prix sur le marché, le salaire. Ces éléments étant rappelés, comment Walras envisage-t-il le fonctionnement « normal » et « anormal » du marché du travail ?

2.1. Le fonctionnement « normal » du marché du travail

  • 6 Walras reprend ici l’argument essentiel d’un passage de l’un de ses articles du journal Le Travail, (...)

15Concernant le fonctionnement « normal » du marché du travail, Léon Walras précise dans le Cours d’économie politique appliquée que lorsque seule la concurrence des entrepreneurs entre eux agit pour réduire l’écart du prix de vente et du prix de revient en services producteurs, « l’industrie va bien ». Et « [c]’est le cas où, comme dit Cobden, deux patrons courent après un ouvrier. Il n’y a pas besoin de grève pour faire, en ce cas, la hausse des salaires puisqu’elle se fait d’elle-même » (1996, 28e leçon, « Des coalitions et des grèves », 581)6.

16Certes, on peut s’interroger sur la réduction de l’emploi provoquée par le développement du machinisme. Selon Walras, le machinisme réduit le prix des produits fabriqués, accroît la demande de tous les autres produits et donc accroît la demande du service du travail ; la conclusion ne peut être qu’optimiste :

  • 7 Plus tard, Walras réaffirme : « Il n'y a, en définitive, que déplacement et non réduction de la dem (...)

Le raisonnement établit donc qu’après un déplacement momentané, qui constitue à la vérité une crise plus ou moins pénible pour les travailleurs et qu’il faut leur adoucir autant que possible, l’emploi des machines augmente, loin de la diminuer, la demande du travail. Les faits confirment ce raisonnement d’une manière éclatante7. (1996, 27e leçon, « Des machines », 578)

17Par ailleurs, dans le cas de l’instauration du libre échange, le détournement des différents services producteurs des industries à importation vers les industries à exportation devient nécessaire ; l’État peut aider les entrepreneurs « en leur donnant du temps » et en supprimant les impôts indirects. Le détournement des facultés personnelles et des services du travail n’est pas « aussi facile » que dans le cas des capitaux fixes et circulants, mais il peut néanmoins s’opérer si les travailleurs se dirigent vers les industries qui prospèrent. Cependant, l’auteur affirme comprendre le point de vue des travailleurs qui se plaignent de la concurrence des ouvriers étrangers : « En réalité, les travailleurs qui ont fait, à tort, une si vive opposition à l’emploi des machines, et qui en font, avec plus de raison, une égale à celui des ouvriers étrangers, ne sont pas aussi mal disposés à l’endroit du libre échange. » (1897a, 273)

18Le libre échange étend au monde entier le régime de la libre concurrence, qui consiste dans l’échange de services producteurs entre eux suivant la double condition de satisfaction maximale des besoins (relative à l’intérêt) et d’unicité du prix de chaque service sur le marché (relative à la justice). Or, selon Walras, la seconde condition, ou « restriction », est juste à l’intérieur d’un pays, mais non d’un pays à l’autre :

En d’autres termes, le vendeur d’un service a-t-il un droit naturel à vendre à l’étranger si le service vaut plus à l’étranger que dans son pays ? Et l’acheteur d’un service a-t-il un droit naturel à acheter à l’étranger si le service vaut moins à l’étranger que dans son pays ? […] Je suis un travailleur européen ; j’ai fait mon service militaire et je paie de lourds impôts. La justice exige-t-elle que je vende mon travail au même prix qu’un Hindou ou un Chinois qui ne supporte point de telles charges ? Abolissez les impôts, et alors la partie sera peut-être égale. (1897a, 274-275)

19Ainsi, Walras n’accepte pas ce l’on nomme aujourd’hui le dumping social. Et sa proposition d’abolition des impôts nous conduit à la réforme sociale dont il sera question plus loin.

2.2. Fonctionnement « anormal » du marché du travail et moyens pour y remédier

20Malheureusement, selon Walras, il existe des circonstances qui empêchent le marché du travail de fonctionner normalement. C’est le cas lorsque la réduction de l’écart entre prix de revient et prix de vente ne provient plus seulement de la concurrence entre les entrepreneurs. Dans ce cas, « l’industrie va mal » et l’auteur nous donne quelques exemples à ce propos :

  • 8 En fait, Walras reprend ici intégralement un passage de l’article du Travail (1867a, 211), cité plu (...)

C’est ce qui arrive, par exemple, lorsqu’une réduction dans les droits à l’importation ou dans les frais de transport produit un abaissement subit et considérable du prix de vente, par l’intervention de la concurrence étrangère. C’est ce qui arrive encore lorsque des changements dans les conditions économiques environnantes : travaux de démolition et de reconstruction des villes, développement de la spéculation et du luxe, amènent l’élévation de valeur des divers éléments du prix de revient tels entre autres que les terrains sur lesquels sont faites les installations industrielles. C’est alors le cas où l’on peut voir deux ouvriers courir après un patron8. (1996, 28e leçon, 581-582)

21Dans un tel contexte, aux yeux de Walras, la grève est plutôt malvenue et elle se retourne contre les intérêts des travailleurs, car les entrepreneurs seront peut-être contraints de fermer leurs ateliers.

  • 9 Voir aussi J.-P. Potier (1989).

22Il convient de mentionner ici que notre auteur s’intéresse beaucoup à l’histoire de l’interdiction des coalitions et des grèves ouvrières en France. Tout d’abord, il fait l’éloge de l’Édit de Turgot du 9 février 1776 qui abolissait les jurandes et les maîtrises et tentait d’instaurer la liberté du travail en France. S’il accepte, implicitement, la loi d’Allarde, adoptée par la Constituante les 2-17 mars 1791, en revanche, il regrette l’adoption de la loi Le Chapelier (14 juin 1791). Selon Le Chapelier, cette loi vise les « assemblées » qui se donnent pour but de forcer les entrepreneurs à augmenter le prix de la journée de travail et de fomenter des révoltes d’ouvriers d’ateliers. L’article 2 de cette loi (cité par Walras, à la 28e leçon, 579), indique : « Les citoyens d’un même état ou profession, les entrepreneurs, ceux qui ont boutique ouverte, les ouvriers et les compagnons d’un art quelconque, ne pourront, lorsqu’ils se trouveront ensemble, se nommer ni président, ni secrétaires, ni syndics, tenir des registres, prendre des arrêtés ou délibérations, former des règlements sur leurs prétendus intérêts communs9. » La loi Le Chapelier attaque donc de front les coalitions ouvrières. Léon Walras rappelle aussi opportunément le renforcement de l’arsenal juridique contre les coalitions avec la loi du 22 Germinal An XI (12 avril 1803), puis avec le Code pénal de 1810. Notons aussi qu’après la Révolution de 1848 le dispositif répressif sera rétabli en France.

23Tout au long du xixe siècle, les économistes libéraux français sont très partagés sur la question des coalitions. Certains se prononcent contre le droit de coalition (Jules Dupuit, par exemple), tandis que d’autres, fidèles au message d’Adam Smith, proclament la liberté absolue de coalition (Joseph Garnier, par exemple), ne souhaitant réprimer que ses abus (intimidations et violences). Walras se situe dans cette dernière perspective, car il considère l’interdiction des coalitions patronales et ouvrières comme « inutile et dangereuse » du point de vue de l’efficacité économique :

Sans doute, on peut par le moyen d’une coalition, créer le monopole d’un produit ou d’un service producteur, et le monopole est contraire à l’intérêt de la société. Mais ce résultat est […] presque impossible à obtenir dans un pays où l’industrie et le commerce seraient véritablement soumis au régime de la libre concurrence […]. Dans un tel pays, il se trouvera toujours des concurrents pour se tenir en dehors de la coalition, à moins que le caractère particulier de l’industrie ne se prête au monopole, auquel cas elle rentre dans la catégorie des monopoles économiques et doit être exercée ou concédée par l’État. Le seul danger serait que par des intimidations, menaces ou violences, les coalisés pussent retenir dans la coalition ceux qui voudraient se tenir en dehors. […] la loi devrait se borner à interdire et à réprimer les intimidations, les menaces et les violences. (1996, 28e leçon, 579-580, souligné par L. W.)

24Toutefois, au cours de la première moitié du xixe siècle, les ententes et les coalitions restaient possibles et elles échappaient à la justice, en particulier celles des entrepreneurs. En outre, il existait, sans cadre légal et notamment à Paris, des « Chambres syndicales d’entrepreneurs », dont la compétence était reconnue par les tribunaux de commerce dans les actions judiciaires.

25Durant la phase libérale du Second Empire, à la suite de la multiplication des conflits sociaux, la loi du 25 mai 1864 a été promulguée. Cette loi supprime le délit de coalition et légalise les grèves, mais elle punit d’un « emprisonnement de six jours à trois ans et d’une amende de 16 F à 3000 F ou de l’une de ces deux peines seulement quiconque, à l’aide de violences, voies de fait, menaces ou manœuvres frauduleuses, aurait amené ou maintenu, tenté d’amener ou de maintenir une cession concertée du travail, dans le but de forcer la hausse ou la baisse des salaires, ou de porter atteinte au libre exercice de l’industrie ou du travail ». Commentant cette loi dans son Cours d’économie politique appliquée, vers les années 1879-1881, Walras note qu’elle permettait aux ouvriers de se concerter, mais l’autorisation préalable restait nécessaire pour l’organisation de leurs réunions. L’expérience ayant été très positive à ses yeux, notre auteur souhaite que la législation française évolue dans le sens de la liberté de réunion des travailleurs (1996, 28e leçon, 580).

  • 10 Un collaborateur du journal Le Travail, Maurice Sabatier, a préparé une étude sur ce thème (M. Saba (...)
  • 11 Cette solution donnera lieu à quelques expériences à Paris durant les années 1870.

26Il est utile de rappeler que, durant la période de son engagement dans le mouvement coopératif (1866-68), Walras s’intéresse aussi au projet de création de « Chambres syndicales de travailleurs ». Celles-ci10 auraient pour tâche la négociation sur les règlements d’ateliers, les conditions de travail, la fixation des salaires, mais joueraient également un rôle de conciliation dans les conflits aux côtés des « Chambres syndicales d’entrepreneurs »11. Dans le Cours d’économie politique appliquée, Walras propose à nouveau la représentation des ouvriers dans des « Chambres syndicales de travailleurs » afin de défendre leurs intérêts moraux et matériels (1996, 28e leçon, 580).

27Finalement, la loi du 21 mars 1884, dite Waldeck-Rousseau, fera disparaître en France la loi Le Chapelier en autorisant la formation de syndicats professionnels, sauf pour les fonctionnaires.

28Compte tenu de l’évolution du contexte institutionnel, comment peut-on éviter ou résoudre les conflits sociaux ? Pour permettre une négociation efficace entre les patrons et les travailleurs, Walras prône désormais la formation, encouragée par l’État, d’« associations syndicales professionnelles » sur le modèle des Trade Unions britanniques, à condition qu’elles forment un même corps solidaire et ne se posent pas en adversaires déclarés des entrepreneurs (1897b, 257).

  • 12 Notons qu’en France, en matière de conciliation, le système des conseils de prudhommes (né à Lyon e (...)

29Sur la question des procédures à utiliser en cas de conflits sociaux, Walras recommande l’« arbitrage ». Il se réfère ici principalement à l’expérience du Royaume-Uni, où des conseils de conciliation [courts of conciliation] et des tribunaux d’arbitrage [boards of arbitration] ont vu le jour spontanément à partir de 1860, puis ont été légalisés en 1867 et en 187212. Cependant, selon lui, la solution de l’arbitrage en dehors du contexte du Royaume-Uni se heurte à plusieurs difficultés. D’une part, les membres de la commission d’arbitres doivent être compétents dans les affaires, capables de déchiffrer la comptabilité des entreprises et d’autre part, leur l’impartialité doit être unanimement reconnue (1996, 28e leçon, 582 ; voir aussi 1897b, 254). Walras mentionne juste après les « échelles de prix » (1897b, 254). Il fait ainsi référence implicitement aux systèmes d’échelles mobiles répandues à partir des années 1870-1880, qui lient dans les entreprises (par exemple, les mines) le prix de vente du produit et le salaire (comportant éventuellement un plancher et un plafond pour le salaire moyen). De tels dispositifs ont été fréquemment utilisés par les conseils de conciliation au Royaume-Uni et aux États-Unis.

3. Vers l’organisation par l’État du marché du travail

  • 13 Voir en particulier G. de Molinari, Les Bourses du travail (Paris : Guillaumin, 1893) et son interv (...)

30Au sujet de l’arrêt des grèves au moyen de l’arbitrage envisagé plus haut, Léon Walras s’empressait d’ajouter d’une manière bien imprudente : « […] c’est une solution extra-scientifique. La solution scientifique et définitive, c’est l’enchère et le rabais sur le marché du travail, enchère des entrepreneurs quand la demande du travail est supérieure à l’offre, rabais des travailleurs quand l’offre est supérieure à la demande. » (1996, 29e leçon, « Des rapports du travail et du capital », 582-583) En 1897, notre auteur indiquera à ce sujet qu’il faut viser à la suppression des grèves au moyen d’une « intervention rationnelle de l’État », dans le but d’un meilleur fonctionnement des marchés des produits et des services (nous soulignons, 1897b, 254). Il observe qu’il n’existe pas de grèves entre les entrepreneurs et les capitalistes, parce que la Bourse ou la banque sont des marchés « un peu mieux organisés que le marché du travail qui ne l’est pas du tout » (1897b, 256). Notons aussi que dans la liste des trois catégories de marchés des plus aux moins organisés, mentionnée dans les Éléments d’économie politique pure  (1988, 60-61), le marché du travail n’y figure pas. Mais Walras va-t-il souhaiter l’instauration de « Bourses du travail » fonctionnant avec des moyens d’information et de communication, grâce à un système d’intermédiaires du placement et sans intervention de l’État, comme le souhaite ardemment Gustave de Molinari13 ? Walras s’oriente dans une autre direction, car il estime que l’État doit se charger de l’organisation du marché du travail. Une telle prise de position peut nous plonger dans une grande perplexité. Pourtant, il faut rappeler que pour notre auteur, si la libre concurrence représente bien une tendance naturelle et constitue dans certaines limites un « mécanisme automoteur et autorégulateur » de production de richesse, de transformation de services en produits, dans certains cas, « il faut aider et gouverner sa marche », ce qui exige le recours à l’intervention de l’État. Dans une telle perspective, « il y a lieu pour l’État à intervenir afin de l’organiser, d’assurer les conditions et le milieu de son fonctionnement » (Souligné par L. W., 1880, 388). Dans le contexte international de la Grande Dépression, Walras développe donc, entre les années 1870 et les années 1890, une approche de la libre concurrence organisée.

31Selon notre auteur :

[L]es grèves dont nous parlons ont lieu entre des entrepreneurs et des travailleurs d’industries où la production serait à restreindre, en vue du maintien des prix, et dont les premiers veulent produire autant grâce à la baisse du prix des produits, tandis que les derniers veulent travailler autant sans subir la baisse des salaires ; et cela, pendant que, à côté, dans une industrie où la production serait à développer, le prix des produits et les salaires s’élèvent inutilement. Ce sont ces tendances à aller à l’encontre de l’établissement de l’équilibre économique qu’il faut réprimer, de quelque côté qu’elles se produisent, non pas par des articles du code pénal et par des patrouilles de cavalerie, mais en organisant les marchés des produits et des services après avoir organisé les entreprises.  (1897b, 256)

32Dans la même étude, il précise plus haut : « Pour amener ou maintenir l’équilibre de la production en ce qui concerne les salaires, il faut, en dernière analyse, détourner du travail des entreprises où les salaires tendent à baisser vers les entreprises où les salaires tendent à hausser. » (Souligné par L.W., ibid., 255) Walras ajoute cependant que « la hausse ou la baisse du salaire n’est qu’une indication ; il la faut très légère, mais il la faut. Et toute la mise en pratique consiste à la laisser apparaître pour la réprimer aussitôt en portant du travail d’un point sur un autre. » (ibid., 255-256 ; voir aussi 1898, 429) Il serait donc possible d’éviter les grèves au moyen de ces très faibles variations de salaires qui agissent comme des signaux. L’État doit faciliter la mobilité des travailleurs d’un secteur à un autre. Le bon fonctionnement du marché du travail exige que l’information y circule largement. Walras préconise la publication de mercuriales, de statistiques du travail qui feront connaître les lieux et les secteurs où les entrepreneurs ont besoin de main-d’œuvre. L’intervention de l’État en ce sens sera appuyée par l’action des « associations syndicales professionnelles » de travailleurs (1897b, 257). On peut aussi à ce propos rappeler le rôle des écoles professionnelles qui rendraient sans doute plus faciles les transferts de la main-d’œuvre (voir infra sur l’importance de l’éducation).

33Qu’en est-il maintenant de la législation ouvrière et des assurances sociales dans les écrits de Léon Walras ?

4. Législation ouvrière et assurances sociales

4.1. La nécessité d’une législation ouvrière

34Walras s’est prononcé au sujet de la législation ouvrière, et tout d’abord au sujet de la législation en Suisse.

35En Suisse, durant l’été 1875, un projet de loi fédérale sur le travail dans les fabriques est mis en discussion. Ce projet aboutira à la loi fédérale du 23 mars 1877 qui constitue une étape importante dans le domaine de la protection des travailleurs suisses. Sollicité pour commenter ce projet de loi dans la Gazette des tribunaux suisses, Walras livre ses réflexions dans un commentaire publié en février 1876. Sur le fond, il se montre favorable au texte soumis à la discussion qui contient des dispositions protectrices pour le travail des femmes et des enfants et instaure une limitation de la durée du travail quotidienne des adultes à 11 heures (10 heures le samedi et les veilles de fêtes). Cependant ce projet traduit à ses yeux une intervention légale trop détaillée, donc trop contraignante sur les conditions de travail, susceptible de nuire à l’industrie suisse et à sa présence sur les marchés étrangers (1876a, 228-229).

36Une vingtaine d’années plus tard, en 1897, dans « L’économique appliquée et la défense des salaires », Walras estime que les questions relatives aux conditions de travail en général (moralité, hygiène, durée du travail) ne sont pas à proprement parler des questions d’économie politique appliquée, mais plutôt des questions relatives à la théorie de la famille et à la théorie du gouvernement, domaines qu’il n’a pas lui-même explorés. Il observe aussi que ces questions sont devenues une spécialité chez les publicistes français formés à l’« école du Droit » et plus ou moins proches du « socialisme de la chaire allemand » (1897b, 252).

  • 14 L. Walras avait exploré la possibilité de faire lire au congrès l’article « L’économique appliquée (...)

37Sans doute après la lecture de la série des rapports soumis au Congrès international de législation du travail14 (Bruxelles, 27-30 septembre 1897), Walras note d’après les statistiques que « la moitié seulement » des grèves réussissent et que les conflits portent pour les deux tiers sur la question du salaire et pour un tiers sur les conditions de travail (hygiène, travail des femmes et des enfants, durée du travail en général).

  • 15 Nous verrons plus loin qu’en principe Walras ne souhaite pas que les femmes et les enfants travaill (...)
  • 16 Rappelons ici que la réflexion walrassienne se situe dans un contexte dans lequel la durée du trava (...)

38En économie pure, l’offre de journées de travail des individus propriétaires de facultés personnelles peut varier avec les prix de tous les produits et services. Mais, selon Walras, cette hypothèse ne peut pas se réaliser en pratique dans la plupart des cas et « l’économiste ne doit pas être la dupe de ses abstractions ». Walras estime que dans la moyenne et grande industrie, la « quantité fournie et employée de travail journalier est nécessairement la même pour tous les travailleurs » et elle est fixée par les entrepreneurs en concurrence qui visent le bon marché des produits : cela conduit à un allongement sans limite de la durée journalière du travail. L’État doit donc instaurer des limites à la durée du travail des ouvriers, mais aussi à celle des femmes et des enfants15 dans les usines : « La fixation d’un maximum s’impose. Et dès lors, quoi de plus naturel que de la confier à l’État qui l’effectuera d’après ses desiderata de moralité, d’hygiène, etc. » (1897b, 253) Cependant, cette limitation ou cette réduction de la durée du travail ne doit pas s’accompagner d’une réduction des salaires16.

  • 17 Sur ce thème, voir 1897b, 253 et note 2.

39Walras estime qu’une législation spécifique est nécessaire sur les conditions de travail, mais elle ne doit pas être trop contraignante pour les entrepreneurs. Selon lui, une « entente internationale » permettrait de résoudre plusieurs questions de réglementation du travail, à condition que l’on se place dans la perspective du libre échange17. Là encore, Walras cherche un moyen pour éviter le dumping social !

  • 18 Voir L. Walras, lettre à P.-L. Cauwès, 5 avril 1900, in W. Jaffé, ed. (1965), Correspondence, III, (...)
  • 19 Paul Cauwès sera le premier président de la section française.

40Paul Cauwès, président de la commission d’organisation du Congrès international consacré à la protection légale des travailleurs (Musée social, Paris, 25-28 juillet 1900), sollicite l’adhésion de Walras au comité de patronage ; ce dernier accepte sans réticence la proposition du chef de file de l’ « économie politique nationale », en tant que « partisan décidé de la protection légale des travailleurs et disposé à protester en toute occasion contre l’emploi du mot liberté pour couvrir un laisser faire sans démonstration18 ». Ce congrès international parisien est important car il aboutit à la création de l’« Association internationale pour la protection légale des travailleurs », dont l’assemblée constituante se tiendra à Bâle en 1901. Cette association, organisée en sections nationales19, jouera un rôle décisif dans l’adoption de normes internationales du travail, mouvement qui aboutira en 1919 à la création de l’Organisation internationale du travail.

4.2. La controverse sur les assurances sociales

  • 20 Rappelons qu’en France, en 1893, est instaurée l’assistance médicale gratuite en faveur des indigen (...)

41Léon Walras se déclare hostile à l’assistance publique, à la « fourniture gratuite par l’État des médicaments et soins médicaux20, du pain, etc., toutes fournitures d’intérêt privé et non public » (1896, 403). Selon lui, il faut attendre bien plus des travailleurs que de l’État et il faut avant tout se méfier de l’« État nourrice » (1897b, 258 et 261).

  • 21 « Notes d'humeur » (2000, 577).

42Walras critique le système de caisses de secours et de caisses de retraites imposées par l’État aux entrepreneurs (1895a, 180) et il condamne également les lois sociales promulguées par Bismarck instaurant dans l’industrie allemande un système d’assurance ouvrière obligatoire, avec les lois principales relatives à l’assurance-maladie (1883), les accidents du travail (1884), l’invalidité et l’assurance-vieillesse (1889). Sur ce point, sa position rejoint celle des économistes libéraux qui s’expriment là-dessus régulièrement aux réunions de la Société d’économie politique de Paris. Dans ses « Notes d’humeur », il recopie un extrait qui lui paraît intéressant d’une chronique parlementaire de Berne relative à la discussion d’un projet de loi sur l’assurance maladie, parue dans la Gazette de Lausanne (26 juin 1897), dans lequel on peut lire : « L’assurance obligatoire cadre avec l’org[anisation] féodale des corporations de l’Ancien Régime. Mais si on veut la combiner avec la liberté moderne du travail, elle refuse ses services précisément à ceux qui devraient en bénéficier en première ligne. Sont, en effet, exclus de l’assurance les travailleurs qui chôment ou qui ne se trouvent pas d’une manière durable au service de la même personne21. »

43En France, l’assurance obligatoire fera son entrée avec deux lois, celle du 9 avril 1898 sur les accidents du travail et celle du 5 avril 1910 sur les retraites ouvrières et paysannes. De telles initiatives ne peuvent trouver grâce auprès de Walras. Ce dernier combat tout particulièrement les projets visant à mettre en place un système d’assurance géré par l’État. Selon lui, dans ce cas, « les travailleurs n’ayant pas le mobile de la prime à récupérer sont moins attentifs, les accidents se multiplient et l’État s’obère » (1897b, 260). Il soulève ici le problème bien connu aujourd’hui d’opportunisme ex post (aléa moral).

  • 22 Voir le Cours d’économie sociale, 10e leçon, « Du bien et de la justice. Des trois principes de rel (...)

44D’après Walras, l’assurance doit relever de l’initiative individuelle. Les travailleurs doivent pouvoir librement s’assurer, s’ils le souhaitent contre le chômage, la maladie, les accidents, la vieillesse. Ainsi, « l’homme qui s’assure lui-même est aussi supérieur à celui qui se laisse assurer par l’État que l’homme qui élève lui-même ses enfants est supérieur à celui qui s’en remet à l’État de ce soin » (1897b, 260). Mais, parmi les systèmes de libre assurance, les travailleurs doivent préférer l’assurance mutuelle, qui est susceptible tout comme l’association d’améliorer leur sort. Notre auteur soutient donc le principe des sociétés de secours mutuel pour se protéger en cas de maladie ou de chômage et aussi les compagnies d’assurance mutuelle pour les accidents du travail22. Grâce à ce système,

[l]es travailleurs se porteront plutôt vers les industries non dangereuses que vers les industries dangereuses ; le salaire sera plus élevé dans ces dernières. Que les travailleurs qui se sentent plus forts et plus adroits s’y engagent en contractant une assurance mutuelle contre les accidents ; puis qu’ils emploient toute leur force et toute leur adresse à éviter les accidents, de façon à récupérer leur prime sous forme d’un dividende à recevoir dans la société d’assurance mutuelle. (Ibid., 260)

45La ligne réformatrice de Walras apparaît donc bien modérée, même si l’auteur indique qu’il accepterait en matière d’assurance tout comme en matière de coopération tous les compromis dans la pratique, voire même l’ « initiation » des travailleurs par l’État (1897b, 260). Finalement, sur le thème de l’assurance, il interpelle abruptement les hommes politiques radicaux français : « Nous voulons bien que l’armée sociale ramasse ses traînards ; nous demandons seulement qu’elle ne règle pas sa marche sur la leur, sous peine de ne compter bientôt plus que des traînards » (ibid., 260).

5. De quelques moyens pour maintenir et améliorer le revenu des travailleurs à la nécessaire réforme sociale

  • 23 Éléments d'économie politique pure, 41e leçon, « Des tarifs et du monopole » (1988, 657-658) ; 1897 (...)
  • 24 1879, 481-484 ; Cours d’économie politique appliquée, 29e leçon (1996, 585-586) ; 1897b, 258-261.

46Comment opérer afin de maintenir ou d’améliorer le revenu des travailleurs ? Walras n’accepte pas la fixation d’un salaire minimum individuel, soit par l’État au moyen de la voie législative, soit par « certaines associations particulières » au moyen d’intimidations et de violences23, ce qui constituerait une entrave à la libre formation du prix du service du travail. Dans plusieurs textes24 qui traitent de la « défense des salaires », il envisage des solutions qui permettraient de maintenir ou d’améliorer le revenu des travailleurs et qui relèvent de leur initiative individuelle. Trois moyens lui paraissent importants : la limitation de la hausse de la population ouvrière, l’éducation des travailleurs, le développement des coopératives.

47Tout d’abord, Walras met en garde contre les effets d’une hausse de l’offre du travail résultant d’une augmentation trop rapide de la population ouvrière par rapport à celle du capital disponible. L’accroissement de la population doit être précédé par celui du capital. Dans les Éléments d’économie politique pure, il affirmait : « Nous ne partirons pas de là […] pour aller avec Malthus jusqu’à soutenir que les réformes sociales n’importent guère ; mais nous ne saurions non plus lui contester le mérite d’avoir mis en évidence un point capital d’économie politique pure. » (1988, 36e leçon, 594) D’où il découle le conseil suivant donné aux travailleurs :

Ne pas augmenter la quantité du travail par une augmentation irréfléchie de la population. Ne se marier et n’avoir de famille que quand ils sont en état de pourvoir à leur subsistance. […] C’est surtout aux travailleurs à être prudents et réservés en matière de mariage et de famille. Ils doivent savoir, et on ne saurait assez leur répéter, qu’il n’y a pas de société ni de gouvernement qui puisse s’engager à entretenir dans l’aisance autant d’enfants qu’un prolétaire et sa femme peuvent en avoir. (1996, Cours d’économie politique appliquée, 29e leçon, 585-586)

  • 25 Le refus de Walras d’envisager les femmes au travail dans les ateliers s’exprime déjà dans des écri (...)

48De plus, Léon Walras trouve les travailleurs « parfaitement inspirés » quand ils se montrent hostiles à la concurrence que leur livrent les femmes et les enfants (1897b, 259). En effet, les hommes doivent pourvoir eux-mêmes à la subsistance de la famille sans faire travailler les femmes, qui doivent tenir leur ménage, ni les enfants, qui doivent être éduqués25. Notre auteur note que même si l’égalité entre les hommes et les femmes doit être recherchée au nom de la justice, il ne s’ensuit pas qu’elle doive s’exprimer dans « l’exercice par les hommes et les femmes des mêmes professions manuelles ou intellectuelles » (ibid., 258).

  • 26 29e leçon (1996, 586) ; 1879, 482 et 484.

49En second lieu, Léon Walras souligne la nécessité de la formation de la main-d’œuvre, en vue d’une utilisation plus efficace dans les entreprises. Il convient de rendre l’utilité et la productivité du travail plus élevées grâce à une formation à la fois générale et spécialisée. Cette double formation aurait l’avantage de permettre aux travailleurs de surmonter plus facilement les difficultés liées au machinisme et de profiter de ses avantages. Walras est donc favorable à l’instruction à la fois générale et professionnelle sous la forme de cours publics et gratuits organisés par l’État, comme il en existe au Royaume-Uni26.

  • 27 Voir notamment 1879, 482 et 484 ; 1897b, 261 ; 1895b, 205 ; 1898, 428.

50En 1865, Walras a publié un livre sur Les Associations populaires coopératives, qui offre une « esquisse d’une théorie économique des associations populaires », thématique qui appartient au domaine de l’économie appliquée. Durant toute sa vie, il ne reniera jamais son engagement sur ce terrain et entre 1870 et 1900, il se prononce à plusieurs reprises en faveur de la coopération27.

51Dans la société coopérative de production théorisée par lui, le sociétaire cumule deux fonctions. Comme travailleur, il reçoit un salaire au taux du marché et comme capitaliste, à titre de complément de revenu, il reçoit des intérêts en fonction de sa quote-part dans le capital social, et éventuellement une part des bénéfices (ou bien il doit contribuer aux pertes). Comme travailleur, il reste salarié, mais comme capitaliste, il devient associé. Leur administration doit être confiée à un conseil nommé et contrôlé par les sociétaires, mécanisme que l’on peut désigner sous le nom de « self-administration » (Souligné par L. W., 1865, 72-73). Aux yeux de Walras, l’association joue un rôle éducatif important et représente une école de démocratie (« un sociétaire, une voix »).

52Les coopératives de consommation sont aussi bienvenues avec livraison « au comptant et non à crédit », ainsi que les coopératives de crédit et les coopératives immobilières destinées à construire des habitations à bon marché (1996, 29e leçon, 586). Les coopératives ne doivent pas former un secteur protégé par l’État, mais doivent fonctionner dans un environnement concurrentiel.

53Cependant, au-delà de ces trois moyens destinés à améliorer le sort des travailleurs, notre auteur en revient toujours à la « question sociale » qui ne réside pas dans les rapports entre le travail et le capital, contrairement à ce qu’affirment les socialistes de tous bords. Elle « est à côté » selon lui, mais sur ce point, il a modifié son point de vue au fil du temps. Dans la rédaction de la 29e leçon du Cours d’économie politique appliquée des années 1879-1881, la « question sociale » relevait uniquement de l’économie sociale, ou de la répartition des richesses. Dans des corrections postérieures à 1881 portées sur le manuscrit, Walras affirme désormais que la « question sociale » est en partie en économie appliquée, dans la mesure où il faut faire cesser les « grands monopoles » (mines, chemins de fer…) et en partie en économie sociale puisqu’il faut viser à la disparition des impôts qui grèvent directement ou indirectement les salaires des travailleurs. En effet, d’après Walras,

[l]e travailleur n’a droit, comme travailleur, qu’à son salaire débattu librement, à conditions égales, avec les entrepreneurs sur le marché des services producteurs. Mais, par exemple, il a droit, selon nous, à la totalité de ce salaire. Le droit de propriété de l’individu sur ses facultés personnelles, sur le revenu de ces facultés, c’est-à-dire sur son travail, sur le prix de ce travail, c’est-à-dire sur son salaire est susceptible d’une démonstration rigoureuse. Il est absolu. Et l’on ne voit pas, d’ailleurs pourquoi la communauté ou l’État vient, par l’impôt, prélever une partie du revenu des facultés personnelles de l’individu qui travaille alors qu’elle ne prélève rien sur le revenu des facultés personnelles de l’individu qui ne travaille pas. (1996, 29e leçon, 585)

  • 28 Déjà en 1867, quand les coalitions et les grèves se multiplient dans la capitale, Walras propose un (...)

54En effet, l’impôt serait en principe un phénomène anormal et injuste. Le travailleur, vivant exclusivement du travail subit différentes taxations sur son salaire et se trouve empêché d’épargner, donc de devenir partiellement capitaliste. Il est réduit à l’état de prolétaire, ce qui équivaut presque à celui de serf ou d’esclave28.

55Pour respecter l’« inégalité des positions » (personnelles), les facultés personnelles, le service du travail et les salaires appartiennent de droit naturel à l’individu. Par ailleurs, pour respecter l’« égalité des conditions », les terres, le service de la rente et les fermages appartiennent, de droit naturel, à l’humanité tout entière. Tous les individus doivent profiter également des ressources offertes par la nature. En effet, « [l]es terres n’appartiennent pas à tous les hommes d’une génération ; elles appartiennent à l’humanité, c’est-à-dire à toutes les générations d’hommes […]. En termes juridiques, l’humanité est propriétaire, et la génération présente est usufruitière des terres. » (1895b, 189) Or, le représentant légitime de l’humanité ne peut être que l’État. Walras pense que lorsque le grand emprunt pour racheter les terres sera remboursé, le seul montant des fermages permettrait à l’État de financer toutes les dépenses publiques. L’État aurait alors son revenu propre, et il deviendrait possible de supprimer tous les impôts sur les revenus et sur le capital : c’est pour lui la nécessaire « reconstitution économique de l’État ».

6. Conclusion

56Dans une verve optimiste, Léon Walras affirmait, dans son Cours d’économie politique appliquée :

Qu’ils constituent, comme ils le font, leurs chambres syndicales, leurs sociétés et caisses de résistance et ils arriveront à avoir, par devers eux, grâce à l’association, la même mise de fonds que les patrons, et même une mise de fonds encore plus considérable. On peut soutenir sans exagération que ce sont eux qui sont ainsi les plus forts. Jamais, sans doute, ils ne contraindront les entrepreneurs à travailler à perte ; mais ils les contraindront à se réduire à l’intérêt normal de leurs capitaux. (1996, 29e leçon, 584)

57Cependant, les idées de Walras sur le fonctionnement du marché du travail, les conflits sociaux, la législation ouvrière, les assurances, les coopératives et la réforme foncière destinée à résoudre la « question sociale » le placent sur une position bien particulière dans les débats qui se déroulent en France durant la seconde moitié du xixe siècle. Ses propositions ne pouvaient rencontrer un écho positif, ni auprès des socialistes quelles que soient leurs tendances, ni chez les partisans de l’intervention de l’État dans la vie économique, ni chez les économistes libéraux, des plus modérés aux plus extrêmes.

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Notes

1 Dans tout l’article, les références commençant directement par une date non précédée d’un nom d’auteur sont réservées à Walras.

2 Nous avons édité le Cours d’économie politique appliquée en 1996, dans les Cours, vol. XII des Œuvres économiques complètes d’Auguste et Léon Walras.

3 Citons parmi les références anciennes, M. Boson (1951) et (1953) et parmi les références plus récentes, P. Dockès (1996), J.-P. Potier (1998) et (1999), A. Rebeyrol (2004).

4 L. Walras utilise la 9e édition de l’ouvrage, parue en 1850.

5 Notons qu’il s’aligne sur les positions défendues dans les « Notes sur Proudhon » que son père, Auguste Walras, lui a transmises (1859, 619-620).

6 Walras reprend ici l’argument essentiel d’un passage de l’un de ses articles du journal Le Travail, « Discussion sur les coalitions et les grèves à la Société d’économie politique de Paris » (1867a, 210-211).

7 Plus tard, Walras réaffirme : « Il n'y a, en définitive, que déplacement et non réduction de la demande de travail: ce n'est qu'une transition à ménager. » (1898, 429)

8 En fait, Walras reprend ici intégralement un passage de l’article du Travail (1867a, 211), cité plus haut.

9 Voir aussi J.-P. Potier (1989).

10 Un collaborateur du journal Le Travail, Maurice Sabatier, a préparé une étude sur ce thème (M. Sabatier, 1868, 355-363).

11 Cette solution donnera lieu à quelques expériences à Paris durant les années 1870.

12 Notons qu’en France, en matière de conciliation, le système des conseils de prudhommes (né à Lyon en 1806) a été étendu par le décret impérial du 20 février 1810, puis réformé par les lois du 4 juin 1853 et du 7 février 1880. Mais la loi la plus importante est celle du 27 décembre 1892 sur la conciliation et l’arbitrage facultatif entre les patrons et les travailleurs ; des juges de paix peuvent constituer des comités de conciliation ou d’arbitrage.

13 Voir en particulier G. de Molinari, Les Bourses du travail (Paris : Guillaumin, 1893) et son intervention à la Société d’économie politique dans la séance du 5 juillet 1893 sur le thème « Des conditions auxquelles les Bourses du travail peuvent être utiles », Journal des économistes, 5e série, t. 15, 1893, 117-124. Notons que Walras ne fait jamais référence aux idées de Molinari dans ses écrits.

14 L. Walras avait exploré la possibilité de faire lire au congrès l’article « L’économique appliquée et la défense des salaires ». Voir ses lettres à G. Maugin et à Victor Brants respectivement des 14 et 19 mars 1897, in W. Jaffé, ed. (1965), Corrrespondence, II, l. 1304 et 1306, 736 et 737-738.

15 Nous verrons plus loin qu’en principe Walras ne souhaite pas que les femmes et les enfants travaillent dans l’industrie.

16 Rappelons ici que la réflexion walrassienne se situe dans un contexte dans lequel la durée du travail en France reste encore très élevée. Au milieu du xixe siècle, la durée du travail des ouvriers de l’industrie pouvait atteindre 12 heures par jour et la situation n’évolue guère sous le Second Empire et les débuts de la IIIe République. La loi du 2 novembre 1892 limite la durée quotidienne du travail des femmes et des enfants, puis les lois de 1900, 1902 et 1904 réduisent graduellement la durée du travail de 11 à 10 heures. Ensuite, le combat commence pour la journée de 8 heures de travail, qui ne sera instaurée qu’après la Première Guerre mondiale par la loi du 23 avril 1919.

17 Sur ce thème, voir 1897b, 253 et note 2.

18 Voir L. Walras, lettre à P.-L. Cauwès, 5 avril 1900, in W. Jaffé, ed. (1965), Correspondence, III, l. 1449, 114.

19 Paul Cauwès sera le premier président de la section française.

20 Rappelons qu’en France, en 1893, est instaurée l’assistance médicale gratuite en faveur des indigents.

21 « Notes d'humeur » (2000, 577).

22 Voir le Cours d’économie sociale, 10e leçon, « Du bien et de la justice. Des trois principes de relations entre les hommes » (1996, 152). Dans le journal Le Travail, Walras faisait l’éloge de la Sécurité générale, une compagnie d’assurance privée contre les accidents du travail, localisée à Paris (1867b).

23 Éléments d'économie politique pure, 41e leçon, « Des tarifs et du monopole » (1988, 657-658) ; 1897b, 261. Au sujet de ces « associations particulières », dans la 1re édition des Éléments, Walras précise à cet endroit : « [À] la façon des Molly Maguires. » (657) Il fait ici allusion aux actions violentes menées en Pennsylvanie (États-Unis), durant les années 1870, par des groupes de mineurs de charbon d’origine irlandaise, les « Molly Maguires ». Leurs actions servirent de prétexte à une répression féroce des travailleurs de la mine.

24 1879, 481-484 ; Cours d’économie politique appliquée, 29e leçon (1996, 585-586) ; 1897b, 258-261.

25 Le refus de Walras d’envisager les femmes au travail dans les ateliers s’exprime déjà dans des écrits de jeunesse (1963, 202-203).

26 29e leçon (1996, 586) ; 1879, 482 et 484.

27 Voir notamment 1879, 482 et 484 ; 1897b, 261 ; 1895b, 205 ; 1898, 428.

28 Déjà en 1867, quand les coalitions et les grèves se multiplient dans la capitale, Walras propose une « compensation » consistant à réduire le poids des impôts qui pèsent sur les salaires… la suppression de l’octroi de Paris ! (1867a, 212).

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Pour citer cet article

Référence papier

Jean-Pierre Potier, « Marché du travail et législation sociale dans la pensée de Léon Walras », Œconomia, 1-3 | 2011, 437-458.

Référence électronique

Jean-Pierre Potier, « Marché du travail et législation sociale dans la pensée de Léon Walras », Œconomia [En ligne], 1-3 | 2011, mis en ligne le 01 septembre 2011, consulté le 25 septembre 2017. URL : http://oeconomia.revues.org/1532 ; DOI : 10.4000/oeconomia.1532

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Auteur

Jean-Pierre Potier

Université Lumière-Lyon 2 - Triangle – UMR 5206 du CNRS, Jean-Pierre.Potier@ish-lyon.cnrs.fr

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